Cato: Lärdomar från en självgjord man

{h1}

Redaktörens anmärkning: Detta är ett gästinlägg från Rob Goodman och Jimmy Soni, medförfattare till Roms sista medborgare: Cato: s liv och arv.


Cato den yngre - den stora romerska soldaten, senatorn och stoic - var en svår man att tycka om. Han var otrevlig i sina vänskap, kompromisslös i sin politik, trubbig i sina samtal, men ändå kunna prata den romerska senatens öron från soluppgång till solnedgång. Vi är ganska säkra på att han inte heller skulle ha gillat oss. Men vi fascinerades nog av Cato skriva hans biografioch att berätta historien om hur han blev den sista mannen som stod mot Julius Caesar i försvar av den romerska republiken. För oss är den mest beundransvärda delen av hans karaktär något helt oväntat i en forntida romersk kultur som är så medveten om vikten av sitt eget förflutna. Han var, i den verkliga meningen av orden, en självgjord man.

Cato var inte självtillverkad i välkänd mening: han kom från en lång rad statsmän och han behövde aldrig oroa sig för pengar. Men Cato var självgjord i en djupare mening: han gjorde det till sitt livs arbete att leva medvetet. Många av oss tycker att vår karaktär helt enkelt är händer för oss: vi tillbringar en överdriven tid på att oroa oss för vad vi skulle vilja åstadkomma, men tänker lite på vem vi skulle vilja vara. Cato var annorlunda. Hans karaktär - stram, tuff, principiell till ett fel - var en medveten skapelse.


Det finns gott om uppenbara platser i Catos liv att leta efter lektioner i manlighetskonsten: hans månadslånga marsch över den nordafrikanska öknen med de sista resterna av trupper som är lojala mot republiken, eller hans beslut att ta sitt eget liv snarare än underkasta sig Caesars diktatur. Och för att vara rättvis finns det många saker i Catos liv som vi inte bör efterlikna - till att börja med, hans envishet och vägran att kompromissa för republikens bästa. Ändå tycker vi att Catos viktigaste lektion i manlighet fortfarande är värt att lära sig: hur vi kan ta kontroll över vår karaktär. Det här är några av nycklarna till att bli en självgjord man.

1. Respektera dina rötter - men låt dem inte fånga dig

Tänk dig att du hade en bild av varje manlig förfader som går tillbaka fyra eller fem generationer. Tänk dig att de var masker pressade i vax från köttet vid dödsögonblicket och sedan kopierades i sten för att hänga på din vägg. Föreställ dig, med andra ord, att dessa bokstavligen var dina fars och hans fars och hans ansikts ansikten och tittade på var och en av dina framträdanden. Om du kan föreställa dig det kan du förstå något av vad det innebar att vara en romare och något av vad det innebar att känna dina rötter som en levande, påtaglig närvaro.


Och om du vill förstå vad det innebar att växa upp som Cato, lägg till denna detalj. De flesta dagar skulle du också behöva gå förbi en offentlig staty av din heliga farfar, i full storlek, komplett med en inskrift som hedrade honom för att rädda sitt land 'när den romerska staten vacklade till dess fall.'



Många av oss, i Catos position, skulle förlamas av tyngden från det förflutna. Cato var annorlunda. Han flydde inte från sina rötter: vid 18 års ålder gjorde han sitt första offentliga stänk genom att rädda en offentlig hall som byggdes av sin farfars far från renoveringar, och han satte sitt prägel i romersk politik som en försvarare av våra förfäders seder (”Förfädernas väg”). Men han visste också när han skulle avvika från det förflutna och göra sin egen väg. Han uttryckte sitt oberoende mest offentligt när han som ung man förpliktade sig till en filosofisk skola med ett misstänkt, främmande och kultiskt rykte: stoicism.


Stoicism var en grekisk filosofi som hade exporterats till Rom bara några generationer innan Cato kom på scenen. Det lärde sina anhängare att de kunde ha en orubblig lycka i detta liv, en som var säker från förlust eller katastrof - för att nyckeln till lycka var dygd. Vägen till dygd låg i sin tur i att förstå att destruktiva känslor, som ilska och rädsla, är under vår medvetna kontroll - de behöver inte kontrollera oss, för vi kan lära oss att kontrollera dem. Som Brett och Kate förklarade på denna webbplats förra året har stoicism mycket att göra med 'självförsörjning och självkontroll.'

Varför skulle romarna av Cato den yngre tiden motsätta sig det? Först och främst var stoicismen främmande. Och i Rom var det en allvarlig strejk mot den. Cato den äldres främlingsfientliga åsikter, lämnade i ett brev till sin son, var inte så långt utanför mainstream:


”På sikt, min son Marcus, ska jag förklara vad jag fick reda på i Aten om dessa greker ... De är en värdelös och orubblig stam. Ta detta som en profetia: när dessa människor ger oss sina skrifter kommer de att fördärva allt. ”

Rörelsen hånades också för sina underliga paradoxer, ögonblåsande uttalanden som skulle tjäna som en introduktion till det stoiska livsstilen. Motstånd mot Cato i ett högt profilerat domstolsförfarande, förlöjligade Cicero dessa stoiska trosuppfattningar:


”Att kloka män, oavsett hur deformerade, är de enda vackra männen; att även om de är tiggare är de de enda rika männen; att även i slaveri är de kungar. Och alla vi som inte är kloka män, de kallar slavar, landsflyktingar, fiender, galningar. De säger att alla brott är lika, att varje synd är ett oförlåtligt brott och att det är lika mycket brott att i onödan döda en tupp som att strypa sin egen far! '

Medan Cicero inte tillverkade dessa paradoxer ignorerade han de djupare begrepp som de var avsedda att illustrera. Men de flesta romare stannade där Cicero gjorde i den rättegången och skrattade åt den provocerande förpackningen av stoiska idéer utan att tänka på innehållet.


Så när Cato antog stoicismen - och så småningom blev filosofins offentliga ansikte - tog han en betydande risk. Men Catos val var hans egen självständighetsförklaring. Det visade att han visste när han skulle hedra det romerska förflutet och när han skulle lämna det. Det var samma sinnesoberoende som skulle göra Cato till en avgörande person i romersk historia. Och genom kraften i sitt exempel gjorde Cato stoicismen respektabel. Om du vet hur inflytelserik stoicism skulle bli, förstår du hur viktigt Cato är.

2. Var inte rädd för att vara löjlig

Som en del av sin utbildning försökte Cato lära sig 'att bara skämmas för det som verkligen var skamligt.' Det innebar att man hade på sig föråldrade och udda färgade kläder, att gå barfota i alla väder, gå utan varelser och tyst uthärda övergrepp och förolämpningar. Den forntida biografen Plutarch konstaterar att Cato hånades av ambitiösa vänner för att inte hoppa rakt in i politiken. Den kejserliga stoiska Seneca berättar historien om den tid då Cato attackerades i de offentliga baden, men ändå ryckte undan tystnaden från händelsen.

Någon som bär sig så okonventionellt som Cato är tvungen att höja ögonbrynen eller till och med provocera attacker. Men det var precis vad Cato letade efter. Romersk stoicism var inte en serie lediga spekulationer och djupa tankar. Det var en praktisk guide till livet och en samling övningar som kunde användas den dagen de lärde sig. Cato lärde sig hur man kan leva på en fattig mans mat, eller ingen mat alls, hur man talar rakt ut och hur man kan hålla käften, hur man mediterar över katastrofer och uthärdar den föreställda förlusten av allt om och om igen - tekniker som var utformade för att stela honom mot svårigheter och koncentrera sitt sinne på dygd som den enda bestående lycka. Precis som en ung Teddy Roosevelt lovade 'Jag kommer att göra min kropp', Cato måste ha haft en liknande beslutsamhet: 'Jag kommer att göra min karaktär.'

Vi har skämtat att om vår bok någonsin gjordes till en film, skulle Catos stoiska utbildning vara den obligatoriska träningsmontage, inställd på en 80-tals rocklåt. Men det finns en större punkt här: att bli självgjord är inte bara något du tror. Det är något du do. Det kommer inte bara till rätta slutsatser. Det handlar om att praktisera dessa slutsatser - bokstavlig träning, medvetet träna oss i de vanor vi vill ha tills de blir andra natur.

3. Vet vad som är viktigt och vad som är ytligt

Cato kastade sig alltid som en traditionalist i sin politik, försvarare av Roms antika friheter i en tid med intrång i autokrati. En del människor har sett en motsägelse mellan hans tradition i politiken och hans äventyrlighet i filosofin. Men vi tror att de saknar poängen.

Rom i den sena republiken var full av offentliga personer som slog status quo på snabbare sätt: rasande politiker som Catiline och clodius, eller Carmen, som skandaliserade Rom med sin erotiska poesi. Bredvid dem ser Cato ut som något av en kvadrat - ändå utmanade han antagandena från sin tid på ett mycket djupare sätt.

Att bli en självgjord man krävde inte att Cato skulle bli vild motkulturell. Det gav honom helt enkelt friheten att undersöka den dominerande kulturen med klara ögon - och när han medvetet avvisade delar av den kulturen lämnade han ett bestående intryck. I en stad med iögonfallande konsumtion levde han enkelt och sparsamt, även om han ärvde stor rikedom. I en politisk kultur som blinkade mot mutor, korruption och valköp höll han händerna rena. Han var pionjär i en teatralisk form av civil olydnad: vid ett flertal tillfällen vann Cato populär hyllning genom att tvinga sina fiender att arrestera eller tysta honom.

Mest spännande visade Cato ibland en tydlig oromersk sympati för välbefinnande för erövrade folk och ”barbarer”. En gång, när Rom firade Caesars slakt av en hel gallisk stam, inklusive kvinnor och barn, steg Cato upp i senaten för att kräva att generalen skulle prövas som krigsförbrytare. Det är en påminnelse om att stoicism utan tvekan var den första skolan som undervisade om universell respekt för alla folk, en idé som överfördes till kristendomen och också bevarades i det stoiska ordet 'kosmopolitisk' (bokstavligen 'världsstad').

Faktum är att vi tror att det finns mycket stoicism i hur Cato strävade efter att vara motkulturell i djup bemärkelse snarare än ytlig. Stoicism lär att vi ständigt ska skilja det triviella från det väsentliga, distraktionerna från källorna till varaktig lycka. Cato satte den hänsynslösa driva för att komma till det väsentliga i sitt politiska liv.

4. ”Självgjorda” betyder mer än du tror

Om få människor inspireras att följa Catos fotspår idag, beror det kanske på att vi har ärvt en fattig uppfattning om vad det innebär att vara ”självgjord”. Att vara självgjord i Amerika innebär att du har tjänat dina egna pengar. Men tänk på hur begränsande den idén är: varje gång vi upprepar frasen förmedlar vi omedvetet tanken att det enda sättet att göra dig själv är att göra din förmögenhet. Vi firar idén att vi är vad vi tjänar och passerar rikare sätt att bli självgjorda.

Om Cato ville ha konventionell framgång skulle den ha överlämnats till honom. Han hade stamtavla, namnigenkänning och rikedom att vara en helt respektabel och glömsk tjänsteman i republikens styrmaskin. Historien kommer dock ihåg honom för att han gjorde ett annat val.

Vad händer om vi insisterar på mer utrymme för självgjorda män i det offentliga livet idag - inte i den snäva meningen med den frasen, utan i Cato? Från valet av studentråd till valhögskolan kan det offentliga livet se ut som en kontinuerlig utplåning av det idiosynkratiska, originalet och det kritiska. År till år drivs politik av samma snäva utbud av eminent säkra människor. Och om de erbjuder samma smala utbud av utmärkt säkra och otillfredsställande lösningar, borde vi bli förvånade?

Skulle någon av Catos mod och originalitet ha en chans i amerikansk politik? Det är inte troligt - och det är vår förlust.

__________________

Rob Goodman är en före detta talskribent. Jimmy Soni är chefredaktör för Huffington Post. De är medförfattare till Roms sista medborgare: Cato: s liv och arv.